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Francesca Viola

Social and Economic Policy Researcher

Francesca joined the UNICEF Office of Research – Innocenti in October 2018 where she supports the social and economic policy unit on research projects related to integrated social protection in Sub-Saharan Africa. She previously worked on impact evaluation of public policies in Ghana, Kenya and Morocco with the World Bank and Innovation for Poverty Action and on children’s rights advocacy with Terre des Hommes. Francesca holds an MSc in Development Economics and an MA in Childhood Studies and Children’s Rights. Her research interests include household economic wellbeing, child sensitive social protection and child-rights based approaches.

Publications

Life in Colours: Children’s and adolescents’ experiences, perceptions and opinions on the COVID-19 pandemic
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Life in Colours: Children’s and adolescents’ experiences, perceptions and opinions on the COVID-19 pandemic

This report recounts the journeys of a group of adolescents through the COVID-19 pandemic in Italy, one of the first countries to be affected by the virus. It is the first product of an in-depth qualitative study that aims to understand the experiences of children and young people from their point of view and through their words. The data for this project were collected online between February and June 2021 with 114 participants between the ages of 10 and 19, who attended lower and upper secondary schools in 16 regions of Italy, and included children and young people who identify as LGBTQI+, unaccompanied and separated children, and adolescents from socio-economically disadvantaged backgrounds.
Vite a Colori: Esperienze, percezioni e opinioni di bambinə e ragazzə sulla pandemia di Covid-19 in Italia
Publication

Vite a Colori: Esperienze, percezioni e opinioni di bambinə e ragazzə sulla pandemia di Covid-19 in Italia

Il rapporto Vite a Colori racconta le esperienze, percezioni ed opinioni di un gruppo di adolescenti sul primo anno di pandemia di Covid-19 in Italia cercando di comprendere le loro esperienze e punti di vista, attraverso le loro parole. La raccolta dati si è svolta tra febbraio e giugno 2021 con 114 partecipanti tra i 10 e i 19 anni, frequentanti le scuole superiori del primo e del secondo ciclo di 16 regioni italiane. Bambinɘ e ragazzɘ che si identificano come LGBTQI+, minori stranieri non accompagnati (MSNA) e adolescenti con background socioeconomico svantaggiato sono stati deliberatamente inclusi nel campione interessato dalla ricerca
Non-contributory Social Protection and Adolescents in Lower- and Middle-Income Countries: A review of government programming and impacts
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Non-contributory Social Protection and Adolescents in Lower- and Middle-Income Countries: A review of government programming and impacts

Adolescents face unique vulnerabilities related to their health, schooling and the intensification of gender socialization. As the next generation next in line to become adults, their transition has major implications for the future health, economic growth and well-being of nations. Yet, children and adolescents have low rates of social protection coverage globally – a missed opportunity for investment. This report examines how social protection can promote adolescent well-being and facilitate safe and productive transitions to adulthood in lower- and middle-income countries. Focusing on government, non-contributory programmes, the following questions are examined: 1) whether and how current non-contributory social protection programmes are adolescent-sensitive and 2) what is the impact of non-contributory social protection programmes on adolescents.
Child Marriage and Ethiopia’s Productive Safety Net Program: Analysis of protective pathways in the Amhara region
Publication

Child Marriage and Ethiopia’s Productive Safety Net Program: Analysis of protective pathways in the Amhara region

Emerging evidence suggests that social protection programmes can have a positive role in delaying marriage for girls. But the pathways and design features by which programmes may influence child marriage outcomes remain unknown. This mixed-methods study explores whether and how the Productive Safety Net Program (PSNP) in Ethiopia, given its national reach and potential to address poverty, can also affect child marriage practice. It draws on descriptive quantitative and qualitative data from an ongoing impact evaluation of the Integrated Safety Net Program (ISNP) pilot in the Amhara region. It finds that PSNP, through an economic channel, is effective in reducing financial pressures on families to marry off girls and in improving girls’ education opportunities. Income-strengthening measures must, however, be accompanied by complementary efforts – including girls’ empowerment, awareness-raising and legal measures – to transform deep-rooted social and gender norms and attitudes that perpetuate the harmful practice of child marriage.

Blogs

Why we need to champion
Blog

Why we need to champion children’s and young people’s voices: Three things we learned from speaking to them about COVID-19 in Italy

Leggi questo blog in italiano.As researchers at UNICEF Innocenti, we believe in the importance of listening to children and young people to inform decision-making and policies. For this reason, we designed a qualitative research project to explore how children and young people are experiencing the COVID-19 pandemic. The project is currently running in six countries around the world – Italy, Canada, Madagascar, Lesotho, Indonesia, and Chile – and aims to understand:Children and young people’s experiences and feelings during the pandemic; The issues they consider important for their well-being in this context;   Their suggestions to parents, teachers, politicians, and all adults to put their wellbeing first.As a first step, we carried out a pilot project in Italy, where we talked to 114 children and young people aged 10-19 between February and June 2021. Our research participants shared thoughts, reflections, drawings, photographs, and diary entries to describe what it means to grow up during COVID-19. Through multiple interactions, we learned about their memories, emotions, and opinions.   All conversations, writings and drawings echoed three key messages:  Having free time is a protective factor. It is therefore key not to overburden children and young people with school workloads to fill the gap in formal learning. Public discourse focuses on the missed learning opportunities due to remote learning. Surveys measuring students’ learning outcomes show worse results compared to previous years. However, our research project shows that children and young people value and need free time to process the difficulties of their lives, worsened by a global emergency.Recognizing children’s and young people’s contributions, their sacrifices, and what they have learnt throughout the pandemic is a fundamental starting point for future planning. Children and young people have had the time to reflect about themselves, to learn from the peculiar situation they and the people around them have been experiencing, and to grow throughout these lessons and reflections. During crises people tend to ask themselves existential questions. Many children and young people told us they feel that they have changed and grown from dealing with lockdowns, remote learning, and social distancing. By modifying their behaviors, they contributed to collective health and safety, but they had to sacrifice many life experiences, and “normality” like everyone else.Children and young people want to be involved and be part of decision-making processes. We should listen to them. Participants in our research enjoyed talking about how they felt and what they think. They were surprised when asked to put forward recommendations for their parents, teachers, politicians, and for adults in general. They shared good ideas that, if well and quickly channeled, could make meaningful changes. They are concerned about their future and how current responses to the pandemic will affect their lives. Most of them cannot vote yet but they want to take part in decision-making processes.  In a nutshell, this generation of children and young people in Italy is different from the previous ones in a substantial way: they have collectively learnt important life lessons from the COVID-19 pandemic experience. For example, they explained that they learned to value the “little things,” act with responsibility and care vis-à-vis their community, and understand the importance of social relationships. They also often reflected on what they think can make their present and future better. If recognized and supported, they will be able to contribute to rethinking life after the pandemic, in a positive and innovative light.  Children and young people are already speaking out, but they need allies. Parents, teachers, communities, researchers, and politicians can play a major role in supporting, encouraging, and listening to them. How can we as adults, support and be allies to children and young people?  We can look at the opportunities, not just gaps. Do not focus solely on the losses in traditional learning and start thinking creatively about the new learnings the pandemic brought.    “In this period, I have learnt that nothing can be taken for granted. I have learnt the importance of a second, the weight of a hug or a handshake. I learnt that life is just a breath, it is so short that there is no time to waste. I learnt to live second by second, minute by minute, as if they were the last to enjoy to the fullest; a dignified life that I will be able to tell my grandchildren about when I become a grandmother.” (A, 15 years old)  “Looking back at these past months I see a girl who has overcome numerous obstacles that seemed like mountains, a girl that has discovered sides to herself that did not know she had, like stubbornness and a strong determination that brought her great satisfaction. I also see a girl that looks at school with different eyes compared to years ago, she is happy to learn and rack her brain, and she wants to do her best. I think I have also changed a lot, especially in my maturity and I hope to always continue listening to myself, my mind, but above all my heart.”  (S, 16 years old)  We can acknowledge and thank them. Children and young people have strongly contributed to the health and safety of their communities.   “We have renounced to many things, but we are also conscious that we became stronger as people and have proven that as teenagers we belong to a community (…) and that in tough times we can also be supportive of adults while we continue to dream about our future.” (G, high school)  We can listen to what they have to say. We cannot assume that we already know how children and young people feel and what is best for them.   "The issues that the ruling class in Italy should focus on to ensure the present and future well-being of adolescents, in my opinion, are related to their freedom to live surrounded by friends and family. For this reason, it would not be a bad idea to increase the number of green outdoor spaces, to allow children to be together and close to each other in an area with clean, natural air, where they can have fun and talk without too many worries.” (M, 15 years old)   “As far as our political class is concerned, I hope that this epidemic has taught us and made us realize that schools are fundamental for us to be able to grow up in a safer world, and I hope that in the future the government will invest in schools in an intelligent, conscious way, without wasting money that our whole society will pay for.”  (G, high school) We, as researchers, learnt many lessons by talking directly to children and young people and, now more than ever, we strongly believe all adults should listen to and engage with them as key members of society.  For example, by working closely with children and young people in the preliminary stages of the research process, we learnt to dismantle our assumptions about what was ‘best’ from a methodological and ethical perspective and welcomed new and unconsidered possibilities that gave high value to the research work. During the analysis phase, we also started noticing that several of the “characters of the pandemic,” collectively created and drawn by the participants during the focus groups, were purposefully genderless. In that moment we realized that, using creative research methods that allow young people to fully express themselves, can unlock the research potential to tell us more than what we were looking for.  We now look forward to continuing and expanding this research to find out what children and young people have to say in other contexts around the world, and to becoming a bridge between their emotions, thoughts, and ideas, and the decision-makers.  Learn more about the research and related studies in the report “Vite a Colori”.      
Why we need to champion
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Perché è importante ascoltare le voci di bambinə e ragazzə? Tre cose che abbiamo imparato parlando con loro di COVID-19 in Italia

Read this blog in English.Come ricercatori del centro di ricerca di UNICEF Innocenti, crediamo nell'importanza di ascoltare bambinə e ragazzə per informare i processi decisionali e le politiche pubbliche. In quest’ottica, abbiamo progettato una ricerca qualitativa per esplorare come gli adolescenti  hanno vissuto e stanno vivendo la pandemia di COVID-19. Il progetto è attualmente in corso in sei paesi del mondo – Italia, Canada, Madagascar, Lesotho, Indonesia e Cile – e mira a comprendere: Come bambinə e ragazzə vivono la pandemia, come si sentono;   Quali tematiche considerano cruciali da affrontare al fine di preservare il loro benessere in relazione alla pandemia;   Quali sono i loro suggerimenti a genitori, insegnanti, politici e a tutta la società adulta al riguardo.Come primo passo, abbiamo realizzato un progetto pilota in Italia, dove abbiamo parlato con 114 bambinə e ragazzə di età compresa tra 10 e 19 anni tra febbraio e giugno 2021. I partecipanti alla ricerca hanno condiviso pensieri, riflessioni, disegni, fotografie e diari per descrivere cosa significa crescere durante la pandemia di COVID-19.  Attraverso molteplici interazioni, abbiamo imparato a conoscere i  loro ricordi, le loro emozioni e le loro opinioni.  Tutte le conversazioni, gli scritti e i disegni hanno fatto eco a tre messaggi chiave:   Avere tempo libero è un fattore protettivo. É quindi fondamentale non sovraccaricare bambinə e ragazzə con eccessivi impegni scolastici per colmare il divario creatosi nell'apprendimento formale. Il discorso pubblico si concentra sulle opportunità di apprendimento perse a causa della didattica a distanza. I sondaggi che misurano i risultati di apprendimento degli studenti mostrano un peggioramento rispetto agli anni precedenti. Tuttavia, il nostro progetto di ricerca dimostra che bambinə e ragazzə apprezzano avere più tempo libero a disposizione e lo necessitano per elaborare le difficoltà delle loro vite appesantite da un'emergenza globale.  Riconoscere i contributi di bambinə e ragazzə, i loro sacrifici e ciò che hanno imparato durante la pandemia è un punto di partenza fondamentale per la pianificazione futura. Bambinə e ragazzə hanno avuto il tempo di riflettere su se stessɘ, di imparare dalla peculiare situazione che loro e le persone intorno a loro hanno vissuto e di crescere attraverso queste lezioni di vita e le loro riflessioni. Durante le crisi, le persone tendono a porsi domande esistenziali. Molti bambinə e ragazzə ci hanno detto che sentono di essere cambiatɘ e cresciutɘ affrontando i lockdown, l’apprendimento a distanza e il distanziamento sociale. Modificando i loro comportamenti, hanno contribuito alla salute e alla sicurezza collettiva, ma hanno dovuto sacrificare molte esperienze di vita e la loro "normalità" – come tutti gli altri.  Bambinə e ragazzə vogliono essere coinvolti ed essere parte dei processi decisionali. Dobbiamo ascoltarli. I partecipanti alla nostra ricerca hanno apprezzato il fatto di poter parlare di come si sentivano e di cosa pensavano. Sono rimasti sorpresi quando gli abbiamo chiesto di presentare raccomandazioni per i loro genitori, insegnanti, politici e per gli adulti in generale. Hanno condiviso buone idee che, se canalizzate bene e tempestivamente, potrebbero apportare cambiamenti significativi. Sono preoccupati per il loro futuro e per come le attuali risposte alla pandemia influenzeranno le loro vite. La maggior parte di loro non può ancora votare, ma vuole prendere parte ai processi decisionali. In poche parole, questa generazione di bambinə e ragazzə in Italia è sostanzialmente diversa dalle precedenti: hanno imparato in modo collettivo e come gruppo importanti lezioni di vita in relazione all'esperienza di pandemia di COVID-19.  Ad esempio, hanno spiegato di aver imparato a valorizzare l'importanza delle "piccole cose", agendo con responsabilità e cura nei confronti della propria comunità, e comprendendo l'importanza delle relazioni sociali. Hanno anche riflettuto molto su ciò che pensano possa rendere migliore il loro presente e il loro futuro. Se sostenuti e riconosciuti, saranno in grado di contribuire a ripensare la vita dopo la pandemia, in modo positivo e innovativo. Bambinə e ragazzə stanno già parlando, ma hanno bisogno di alleati. Genitori, insegnanti, comunità, ricercatori e politici possono svolgere un ruolo importante nel sostenerli, incoraggiarli e ascoltarli.Come possiamo noi adulti sostenere ed essere alleati di bambinə e ragazzə?  Guardando le opportunità, non solo le lacune. Non concentrandoci esclusivamente sulle perdite nell'apprendimento tradizionale ma tenendo in considerazione e facendo leva sugli altri apprendimenti portati dalla pandemia.“Durante questo periodo ho imparato che nulla è scontato, ho appreso l’importanza che racchiude un secondo, il peso di un abbraccio o di una stretta di mano, ho appreso che la vita è un soffio, dura talmente poco che non c’è tempo da sprecare, ho imparato a vivere secondo per secondo, minuto per minuto, come se fossero gli ultimi per potermi godere la vita al massimo, una vita degna, una vita che potrò raccontare ai miei nipoti quando sarò nonna.” (A, 15 anni) “Guardando indietro a questi mesi passati vedo una ragazza che ha oltrepassato numerosi ostacoli che sembravano quasi montagne, una ragazza che ha scoperto dei lati che non pensava di avere come la testardaggine e la forte determinazione che l'ha poi portata a numerose soddisfazioni. Vedo anche una ragazza che guarda la scuola con occhi diversi rispetto ad anni fa, è felice d’imparare, “scervellarsi” e ha voglia di dare il massimo. Penso anche di essere cambiata molto, soprattutto a livello di maturità, e spero di continuare sempre così, ascoltando me stessa, la mia mente ma soprattutto il mio cuore.” (S, 16 anni)  Riconoscendoli e ringraziandoli. Bambinə e ragazzə hanno fortemente contribuito alla salute e  alla sicurezza delle loro comunità. “Abbiamo rinunciato a molte cose ma abbiamo anche la consapevolezza di esserci rafforzati come persone e di aver dimostrato che anche noi adolescenti facciamo parte di una comunità (...) e che nel momento della difficoltà anche noi possiamo essere supporto agli adulti  pur continuando a sognare il nostro futuro.”  (G, scuola superiore)  Ascoltando quello che hanno da dire. Non dando per scontato di sapere a priori come si sentono e cosa è meglio per loro.   “I temi su cui la classe dirigente in Italia si dovrebbe focalizzare per garantire il benessere, presente e futuro, degli adolescenti, secondo me, sono legati alla loro libertà di vivere circondati dagli amici e dalla famiglia. Per questo non sarebbe una cattiva idea aumentare gli spazi verdi all’aperto, per permettere ai ragazzi di stare insieme e vicini in una zona con aria pulita e naturale, dove possono divertirsi e parlare senza troppe preoccupazioni.” (M, 15 anni)“Per quanto riguarda la nostra classe politica spero che questa epidemia abbia insegnato e fatto capire quanto la scuola deve essere un punto fermo per poter farci crescere in un mondo più sicuro e spero che in futuro il governo investa nella scuola in modo intelligente, consapevole, senza sprechi che tutta la nostra società andrà a pagare.” (G, scuola superiore)Come ricercatori, abbiamo  imparato molte cose parlando direttamente con bambinə e ragazzə e, ora più che mai, crediamo fermamente che tutti gli adulti dovrebbero ascoltarli e confrontarsi con loro come membri chiave della società. Ad esempio, lavorando a stretto contatto con bambinɘ e ragazzɘ nella primissima fase del processo di ricerca, abbiamo imparato a smantellare le nostre ipotesi su ciò che pensavamo fosse "migliore" dal punto di vista metodologico ed etico e abbiamo accolto possibilità nuove e non considerate che hanno dato un valore estremamente elevato al lavoro di ricerca. Durante la fase di analisi, abbiamo inoltre iniziato a notare che molti dei "personaggi della pandemia", creati collettivamente e disegnati dai partecipanti durante i focus group, erano volutamente genderless. In quel momento ci siamo resi conto che utilizzando metodi di ricerca creativa che permettono ai ragazzi di esprimersi appieno, possiamo sbloccare il potenziale di ricerca e ottenere più di quello che stavamo cercando. Ora siamo ansiosi di continuare ed espandere questo progetto per scoprire cosa hanno da dire bambinə e i ragazzə in altri contesti del mondo e per diventare un ponte tra le loro emozioni, pensieri e idee e i decisori politici. Seguite il nostro lavoro per ricevere informazioni sui prossimi risultati di ricerca.  Scopri di più su questo progetto e sugli studi correlati nel rapporto "Vite a Colori".